• Sáb. Oct 16th, 2021

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El Archaeopteryx es el primer pájaro conocido que, con algunos rasgos de dinosaurio, se cree que se veía mayormente como un pájaro. Cuando se encontró por primera vez una pluma fosilizada cerca de Berlín hace 159 años, se encendió un debate sobre si el extinto Archaeopteryx u otras especies de dinosaurios con plumas aún desconocidas estaban realmente fundidas. Ahora que la pluma ha sido estudiada por un equipo de paleontólogos de la Universidad del Sur de Florida, sus características han demostrado que es más probable que se haya originado de un Archaeopteryx que de cualquier otro organismo.
Lo que ha hecho esto mucho más confuso es que no hay características distintivas de un pájaro real entre esta pluma y una pluma. Ni siquiera hay una diferencia entre una pluma de dinosaurio y esta. Además del hecho de que se encontraba donde cuatro especímenes de Archaeopteryx fueron fosilizados, Carney y su equipo fueron capaces de averiguar que una pluma principal encubierta era lo que estaban mirando. Estas plumas cubren las plumas de vuelo y hacen que el ala sea más aerodinámica al contornear el ala. Cuando un pájaro está en posición vertical, las coberturas del ala principal o superior son visibles. Cerca de la parte superior del ala, las coberturas primarias se superponen y forman las dos capas superiores.

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Los científicos saben desde hace mucho tiempo que muchos de los primeros dinosaurios, los antepasados de las aves de hoy en día, estaban cubiertos de plumas, posiblemente para atraer el calor y las parejas. Pero nadie sabe exactamente cuándo y cómo volaron estos dinosaurios emplumados. Las pruebas moleculares de los fósiles de dinosaurios emplumados muestran ahora cómo, a medida que los dinosaurios no voladores se convirtieron en voladores, y más tarde en aves, las principales proteínas que componen las plumas se volvieron más ligeras y versátiles con el tiempo.
Desde las uñas y los picos hasta las escamas y las plumas, todos los animales terrestres modernos con columna vertebral tienen queratinas, proteínas que lo componen todo. Los filamentos de 10 nanómetros de ancho que componen el pelo, la piel y las uñas forman las alfa-queratinas en los humanos y en otros mamíferos. β – las queratinas forman filamentos aún más delgados y rígidos que crean garras, picos y plumas en cocodrilos, tortugas, lagartos y aves.
En la última década, los científicos han desarrollado un árbol genealógico de estas especies basado en la forma en que sus β-queratinas evolucionaron con el tiempo, utilizando los genomas completos de miles de aves, cocodrilos, tortugas y otros reptiles vivos. Entre las revelaciones: gran parte de sus alfaqueratinas se han perdido por las aves modernas, pero β-queratinas se han vuelto más versátiles en sus plumas, gracias a una franja de aminoácidos de glicina y tirosina faltante que hacen garras y picos rígidos. Esto indica que ambos cambios tuvieron que tener lugar en la transición al vuelo.

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Según nuevos estudios, la pluma fósil aislada de 150 millones de años de antigüedad descubierta en los depósitos calcáreos jurásicos de Solnhofen, Alemania, en 1861, es conocida como la primera pluma fósil jamás identificada, y es la principal cubierta primaria superior del Archaeopteryx.
Izquierda: una fotografía óptica del Archaeopteryx, una pluma fósil aislada de 150 millones de años de antigüedad. Escala de barras de 5 mm. Arriba a la derecha: el espécimen esquelético del Archaeopteryx de Berlín. Barra de escala – 5 cm. Abajo a la derecha: Ala del Archaeopteryx; el negro es la cubierta principal superior (UMPC), el gris oscuro es la cubierta primaria, y el gris claro es la cubierta secundaria y la cubierta secundaria principal superior. Imagen de crédito: Carney et al, doi: 10.1038/s41598-020-65336-y / 10.1038/ncomms1642.
«Durante los últimos 159 años, se ha debatido si esta pluma pertenece o no a la misma especie que los esqueletos de Archaeopteryx, así como de dónde procede y su color original en el cuerpo», dijo el Dr. Carney.
«Sin embargo, la conclusión más empírica y parsimoniosa, basada en toda la evidencia anatómica y taxonómica disponible, confirmada independientemente por estrechas conexiones morfológicas con múltiples especímenes esqueléticos, es que la pluma aislada representa la cubierta primaria del Archaeopteryx».

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La primera pluma fosilizada reconocida ha sido un emblema de la paleontología desde que emergió de una cantera de caliza alemana en 1861: a la vez sorprendentemente cercana a las modernas plumas de pájaro, pero enterrada en roca antigua.
La pluma de 150 millones de años de antigüedad fue el primer fósil de Archaeopteryx lithographica relacionado, un nombre que ahora se le da a un dinosaurio emplumado encontrado en las rocas cercanas. Del tamaño aproximado de un cuervo, la combinación de las características de pájaro y dinosaurio de esa antigua especie mostraba un ejemplo de cambio evolutivo, proporcionando evidencia para las teorías de Charles Darwin.
Hoy en día, podría decirse que el fósil más famoso de su clase es la pluma que lo inició todo. Pero también es uno de los más polémicos, con un informe en 2019 que incluso afirma que no pertenecía en absoluto a Archaeopteryx.
La cuestión no es si Archaeopteryx fue emplumado: las huellas de las plumas se conservan en muchos de los 13 esqueletos encontrados a lo largo de los años. En cambio, la pregunta es si Archaeopteryx realmente pertenece a esta famosa pluma, que ofreció evidencia temprana del profundo pasado evolutivo de las aves modernas.

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