¿Por qué es importante la naturaleza para los niños?

¿Por qué es importante la naturaleza para los niños?

La naturaleza en la educación infantil

Hace unos años, Richard Louv argumentó en su libro El último niño en el bosque que los niños pasaban tan poco tiempo en la naturaleza que padecían un «trastorno por déficit de naturaleza». Las consecuencias que sufrían eran nefastas: más estrés y ansiedad, mayores tasas de obesidad y TDAH, y más.

Muchos padres probablemente reconocen que estar en la naturaleza es bueno para la salud de sus hijos. Pero también pueden ver una contrapartida: animar a sus hijos a salir al aire libre significa pasar menos tiempo en los libros. Y menos tiempo de estudio debe significar menos éxito académico, ¿verdad?

No es así. Resulta que, sorprendentemente, puede ocurrir lo contrario. A medida que han aumentado las investigaciones en este campo -incluida la mía- hemos descubierto que la naturaleza no sólo es buena para la salud de los niños, sino que también mejora su capacidad de aprendizaje. Incluso pequeñas dosis de naturaleza pueden tener profundos beneficios.

Las pruebas de ello provienen de cientos de estudios, incluidos los experimentales. En un estudio, los alumnos de quinto curso asistían regularmente a la escuela en un humedal de la pradera local, donde se enseñaban las ciencias, las matemáticas y la escritura de forma integrada y experimental mientras los alumnos participaban en investigaciones in situ. En comparación con sus compañeros que asistían a escuelas normales, los que habían asistido a la escuela al aire libre tenían habilidades de lectura y escritura significativamente más fuertes (según las pruebas estandarizadas) y dijeron sentirse más entusiasmados con la escuela debido a la experiencia. Los alumnos de la escuela al aire libre, que antes tenían un bajo índice de asistencia, terminaron también con una mayor asistencia.

Beneficios de jugar y aprender en un entorno natural

Los entornos de aprendizaje al aire libre naturalizados estimulan la diversidad de las experiencias de juego de los niños y contribuyen a un desarrollo infantil saludable. Las mejores prácticas de diseño de los OLEs incorporan árboles, arbustos, enredaderas, flores, hierbas, frutas y verduras comestibles para conectar a los niños con la naturaleza y diversificar su experiencia al aire libre. En esta hoja informativa se analizan los beneficios de que los niños se relacionen con la naturaleza y se presentan ejemplos de formas sencillas de naturalizar los OLE en las guarderías y las escuelas.

Los niños y las familias de hoy en día pueden tener pocas oportunidades de conectar con el entorno natural. Richard Louv llamó a este fenómeno «trastorno por déficit de naturaleza» en su libro El último niño en el bosque, y abrió los ojos de la nación a los efectos positivos que la naturaleza puede tener en el desarrollo de los niños. Louv documentó cómo la vida familiar moderna ha cambiado drásticamente en las últimas dos décadas. Los niños pasan más tiempo viendo la televisión y jugando a los videojuegos que realizando actividades físicas al aire libre.

La importancia de conocer la naturaleza

La primera infancia es un periodo crucial para el desarrollo físico y cognitivo de los niños. Las personas que trabajan con niños pequeños -educadores formales y no formales, directores de centros de preescolar y de naturaleza, administradores y responsables de la toma de decisiones en las escuelas, así como otros líderes de la comunidad- pueden darse cuenta de que los niños a su cargo se benefician de las interacciones con la naturaleza, pero es posible que no tengan fácil acceso a la literatura que apoya sus observaciones. Esta publicación revisa parte de la literatura y muestra que los niños pequeños necesitan salir al exterior y estar en contacto con la naturaleza con regularidad, describe algunos de los beneficios que los niños -y los adultos- obtienen del aprendizaje y el juego al aire libre, y sugiere varios recursos para padres, profesores y cuidadores que esperan aumentar estas oportunidades para sus hijos.

Es fundamental que los niños pequeños interactúen con su entorno natural tanto para desarrollar una consideración positiva por el medio ambiente como para prosperar como individuos sanos (Wilson 1996). En su libro, Last Child in the Woods, Richard Louv resumió gran parte de la investigación sobre los niños y la naturaleza y habló de la desvanecida relación que existe entre los niños de hoy y el medio ambiente (Louv 2005). La falta de interacción entre los niños y su entorno tiene efectos negativos en la salud de los niños pequeños, como «la obesidad infantil, el asma, el trastorno por déficit de atención/hiperactividad (TDAH) y la deficiencia de vitamina D, cuya prevalencia ha aumentado en EE.UU. en las últimas décadas» (McCurdy et al. 2010, p. 201).

¿Por qué es importante la naturaleza y la crianza en el desarrollo del niño?

En enero de 2018, el Ottawa Citizen publicó una serie de artículos que reforzaban la importancia del juego no estructurado al aire libre para la salud física y mental de los niños. El artículo del autor Wayne Scanlan del 23 de marzo, Kids are now heavier, rounder and weaker – the fix ought to be simple (Los niños son ahora más pesados, más redondos y más débiles; la solución debería ser sencilla) presentaba la investigación del Dr. Mark Tremblay, director del Grupo de Investigación sobre Vida Activa Saludable y Obesidad (HALO) con sede en el Hospital Infantil del Este de Ontario (CHEO). Su investigación concluyó que los niños de la generación del milenio son más altos, más pesados, más redondos y más débiles que los niños de la década de 1980. Además, el Vancouver Sun acaba de publicar el artículo Kids need access to nature for mental health (Jill Sturdy asistió a la Conferencia Internacional sobre el Niño y la Naturaleza para aprender más sobre las estrategias para conectar a los jóvenes canadienses con la naturaleza y el aire libre).

Con más del 80% de los canadienses viviendo en centros urbanos, lamentablemente cada vez estamos menos conectados con la naturaleza. Esto está teniendo un gran impacto en los seres humanos, especialmente en los niños. Y sin embargo, la mayoría de los canadienses viven cerca de un parque público y tienen acceso a la naturaleza cercana.