• Jue. Oct 14th, 2021

Ethan Horvath, oriundo de Highlands Ranch, y Christian Pulisic elevan a Estados Unidos a una victoria por 3-2 sobre México

Ethan Horvath sonrió desde el ojo del huracán. Mientras los disparos, los tacos, las piernas, los escombros e incluso los aficionados se arremolinaban en el Empower Field de Mile High, el nativo de Highlands Ranch parecía el más tranquilo del campo.

Desde un comienzo alocado hasta un final maniático, la noche del domingo fue un regreso a casa para recordar. Horvath, ex jugador del Arapahoe High, salió del banquillo en la final inaugural de la Liga Nacional de la CONCACAF en el minuto 68 para sustituir al portero Zack Steffen y ayudar a la selección masculina de Estados Unidos a derrotar a México por 3-2, ante una multitud de 37.648 espectadores en el Empower Field.

La parada de penalti de Horvath a los cuatro minutos de la segunda parte de la prórroga preservó la primera victoria de la USMNT sobre sus rivales del Tri en un partido no amistoso desde septiembre de 2013.

Un partido que empezó picante también terminó así.

A los 20 minutos de la prórroga, se confirmó un penalti de la USMNT a través del VAR -Video Assistant Referee, la versión del fútbol de la repetición instantánea, con una tarjeta roja para el entrenador de México, Tata Martino, durante la revisión- y que fue anotado por la estrella estadounidense Christian Pulisic en el minuto 113.

Los aficionados respondieron lanzando escombros sobre el césped del Mile High tras la conversión del penalti de Pulisic, y un objeto golpeó al delantero estadounidense Gio Reyna.

Las cosas se volvieron aún más locas, ya que una segunda revisión del VAR concedió a México un intento de penalti propio cuatro minutos después de los 120 minutos de la prórroga, amenazando con llevar a los penaltis una contienda ya muy larga. Pero Horvath rechazó el intento de Andrés Guardado, provocando el delirio de los aficionados estadounidenses.

Y hablando de frenesí, tras la parada de Horvath que cerró el partido, al menos un espectador salió de las gradas y corrió por el campo, casi perdiéndose en la defensa de México en el proceso.

La primera gran prueba de Horvath llegó en el minuto 79, cuando el centrocampista mexicano Diego Lainez recortó desde el lado derecho del área hacia su izquierda y disparó con la zurda para superar al de Denver y romper el empate a uno.

Los anfitriones respondieron con un gol de cabeza de Weston McKennie a la salida de un córner dos minutos después. Con el partido empatado 2-2 y la prórroga en ciernes, Horvath se puso a la altura -y se estiró- del desafío.

«Para él entrar así en el partido, ser capaz de jugar como héroe para nosotros, fue increíble, y es bien merecido», dijo McKennie sobre Horvath, que sustituyó a Steffen después de que éste se fuera con un aparente problema en la rodilla. «(Ethan) no baja la cabeza, no rehúye la tarea que tiene entre manos, y lo consiguió».

El ex jugador de Arapahoe High realizó tres paradas en los dos primeros minutos de la prórroga. La más espectacular fue la primera, en la que el portero, de 1,90 metros de estatura, apartó con su mano izquierda una cuerda del pie del mexicano Luis Romo. Horvath, que juega en el Club Brujas, campeón de la Primera División A belga, se vio obligado a realizar una parada similar poco después.

Posteriormente, se tiró al suelo para sofocar un balón suelto a su izquierda y poner fin a una posesión de México y luego pareció, a través de las repeticiones, sufrir el deslizamiento de los tacos de Héctor Herrera, del Tri.

Los dos equipos se enzarzaron en un duelo de empujones, y ambos recibieron tarjetas amarillas. A continuación, los árbitros detuvieron la contienda por un cántico homófobo en español del público.

Era el segundo partido consecutivo en el que participaba México que los árbitros de la CONCACAF detenían a causa del cántico. Los espectadores habían sido advertidos por el sistema de megafonía justo antes del descanso para que se abstuvieran de utilizar el cántico.

«El tiempo extra fue un completo desastre, para ser honesto», dijo el entrenador de la USMNT, Gregg Berhalter, después de la contienda.

El Tri había ganado siete de los 15 encuentros anteriores, que se remontan a julio de 2009, con cuatro victorias de Estados Unidos y tres empates. México llegó con cuatro victorias en los últimos seis partidos entre ambas escuadras.

Los yanquis estuvieron a punto de deshacer el empate en el minuto 62, pero el delantero Josh Sargent remató mal el rebote después de que el disparo de Mark McKenzie fuera rechazado por el portero mexicano Guillermo Ochoa. En el minuto 71, un cabezazo de McKennie tras un saque de esquina se coló por el poste derecho cuando Ochoa lo rechazó.

Mientras que el Tri buscaba recuperarse de una victoria algo desganada sobre Costa Rica en los penaltis en las semifinales de la semana pasada, Berhalter hizo un cambio táctico para la final. El equipo de las barras y estrellas cambió a un esquema 3-4-3 con el centrocampista del Rapids Kellyn Acosta como titular en el centro del campo.

La nueva formación implosionó casi al instante.

A los 60 segundos, McKenzie hizo un pase lateral descuidado en su propia área, con los atacantes del Tri cerrando a ambos lados. El mexicano Jesús Corona interceptó el regalo a pocos metros a la izquierda del indefenso Steffen, que sólo pudo agitarse mientras Corona lo enviaba a la red con un láser para el 1-0 de México en el primer minuto.

Los fieles del Tri, que constituían la mayoría -al menos desde el punto de vista del ruido- del público en el Empower Field, pensaron que habían sentenciado el partido a los 24 minutos, mediante un cabezazo de Héctor Moreno desde el lado derecho del área. La emoción se desvaneció rápidamente cuando la revisión del VAR determinó que Moreno estaba en fuera de juego.

Los atacantes de Estados Unidos se lanzaron a por el balón. Aproximadamente tres minutos después del fallo del VAR, McKennie remató de cabeza un córner de Pulisic que se estrelló contra el poste izquierdo y volvió a la trayectoria de su compañero Reyna. El delantero remató con frialdad el rebote con su pie izquierdo para igualar la contienda.

Anteriormente, Honduras derrotó a Costa Rica en la tanda de penaltis del partido por el tercer puesto de la Nations League, por 5-4, después de que el tiempo reglamentario terminara en empate a 2-2. Los hondureños se recuperaron de un déficit de 1-0 en el medio tiempo para tomar una ventaja de 2-1 en el minuto 85, cuando el costarricense Francisco Calvo encontró el fondo de la red para empatar la contienda por segunda vez.

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